Wuhan Coronavirus : pour quand le vaccin?

Wuhan Coronavirus

Alors qu'un virus causant une pneumonie récemment découvert menace d'engloutir la Chine et de se propager bien au-delà de ses frontières, les gouvernements et les chercheurs s'efforcent de créer un vaccin préventif. Mais arrivera-t-il trop tard pour aider les gens ? Et est-il possible que nous n'ayons pas réussi à prendre de l'avance dans son développement ?

Le nombre de victimes du CoV 2019 - plus connu sous le nom de virus de Wuhan, d'après la ville où il a été découvert en décembre dernier - continue d'augmenter. Au début du 27 janvier, près de 3 000 cas de ce virus ont été signalés, ainsi que 81 décès, principalement en Chine. Mais certains épidémiologistes ont estimé que le nombre réel de cas dans le pays pourrait s'élever à 100 000.

Jusqu'à présent, l'épicentre reste en Chine, où plusieurs villes ont été essentiellement mises en quarantaine pour empêcher toute nouvelle transmission. Des cas ont également été identifiés dans plus d'une douzaine de régions en dehors de la Chine continentale, dont cinq aux États-Unis. Ces cas concernent principalement des personnes qui ont attrapé le virus en Chine puis ont voyagé ailleurs, mais certains chercheurs en santé publique avertissent qu'il est peut-être déjà trop tard pour contenir l'épidémie en Chine.

Alors que les gouvernements prennent des mesures pour empêcher physiquement le virus de se propager davantage, par exemple par des contrôles dans les aéroports, les États-Unis et la Chine ont également annoncé des plans pour développer un vaccin, tout comme des équipes de recherche dans d'autres pays.

Ce n'est pas la première fois ces dernières années que des scientifiques ont été chargés de créer un vaccin contre une maladie émergente qui s'est transformée en une épidémie massive. En 2014, on a assisté à la plus grande épidémie jamais enregistrée du virus Ebola, tandis que le virus Zika s'est largement répandu sur le continent américain en 2016. Ces efforts n'ont pas été assez rapides pour porter leurs fruits pendant la crise actuelle. Il existe désormais un vaccin approuvé et très efficace contre le virus Ebola, qui a été utile lors de l'épidémie en cours qui a débuté l'année dernière, mais qui n'a donné lieu qu'à une action limitée lors de l'épidémie de 2016. Les vaccins Zika potentiels restent expérimentaux.

Ce genre de retard pourrait cependant ne pas se reproduire pour le CoV 2019.

"Nous y travaillons déjà. Et nous espérons que dans une période d'environ trois mois, nous pourrons commencer un essai de phase I chez l'homme", a déclaré la semaine dernière à Bloomberg News Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses aux National Institutes of Health. Dès cet été, si tout se passe bien, nous pourrions commencer à voir les vaccins candidats retenus déployés à titre expérimental dans le monde réel.

Si quelqu'un est capable de réaliser un tel exploit, ce serait sans aucun doute le temps le plus court entre la découverte d'une nouvelle maladie et la découverte d'un moyen de se vacciner contre elle. Et cela refléterait la rapidité avec laquelle la communauté mondiale de la recherche s'est rassemblée contre un ennemi commun.

Wuhan Coronavirus
Cette photo prise le 26 janvier 2020 montre des membres du personnel médical portant des vêtements de protection pour aider à arrêter la propagation d'un virus mortel qui a commencé dans la ville, accompagnant un patient (2e L) alors qu'il entre dans un hôpital à Wuhan dans la province centrale de Hubei en Chine. Photo : STR/AFP via Getty Images
Quelques jours après le premier cas documenté de 2019-nCoV en Chine, les chercheurs du pays ont dévoilé le schéma génétique du virus et, plus important encore, ils l'ont partagé avec le reste du monde. Cette transparence a permis aux chercheurs du monde entier d'étudier rapidement les tenants et aboutissants du virus et de commencer à essayer de créer un vaccin contre celui-ci.

Dès la deuxième semaine de janvier, selon le magazine Science, le NIH avait conclu un contrat avec la société de biotechnologie Moderna pour commencer à travailler sur un vaccin contre le coronavirus de Wuhan. La semaine dernière, la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations a annoncé qu'elle finançait trois équipes, dont Moderna, pour créer leurs versions d'un vaccin.

Dans le même temps, cette course est un exemple de la nature souvent réactive du développement de vaccins, selon Peter Hotez, doyen de l'École nationale de médecine tropicale de la faculté de médecine Baylor.

"Nous avons un système brisé pour deux types de vaccins. L'un est un vaccin pour les maladies potentiellement pandémiques comme Ebola ou le SRAS, et l'autre est un vaccin pour les maladies tropicales négligées", a-t-il déclaré à M. Gizmodo. "Et c'est parce qu'aucun de ces vaccins n'a tendance à rapporter de l'argent".

Hotez et son équipe travaillent depuis des années sur un vaccin contre un virus étroitement lié au 2019-nCoV : le virus qui cause le SRAS.

Lors d'essais sur des souris, le vaccin de l'équipe s'est révélé très efficace pour prévenir tout signe d'infection ou de maladie durable due au SRAS. En 2017, ils ont publié des recherches montrant qu'ils pouvaient facilement et en toute sécurité produire le vaccin en masse, en utilisant de la levure pour le cultiver. Mais cela s'est avéré être leur crescendo. Leurs travaux avaient été largement financés par le gouvernement américain par l'intermédiaire des Instituts nationaux de la santé (NIH), et les NIH ont refusé de leur donner l'argent dont ils auraient besoin pour poursuivre des études plus poussées sur l'homme.

En pratique, un vaccin contre le SRAS aurait pu sembler inutile à l'époque. En 2002, le SRAS a fait irruption sur la scène mondiale, provoquant la maladie de plus de 8 000 personnes et en tuant près de 800, également en Chine, en l'espace de deux ans. Mais le SRAS n'a plus été observé chez l'homme depuis juillet 2003, et cette souche du virus a probablement disparu.

Comme l'a montré l'épidémie actuelle, il existe cependant de nombreux autres coronavirus capables de franchir la barrière des espèces pour atteindre les humains, comme l'a fait le SRAS. Dans un monde qui a donné la priorité au développement proactif de vaccins, a déclaré M. Hotez, nous aurions peut-être été beaucoup mieux préparés pour Wuhan.

"C'était l'une des principales frustrations que nous avons eues. Une fois le SRAS disparu, personne ne voulait investir dans un vaccin contre le SRAS. Alors depuis trois ou quatre ans, il est resté là, dans un congélateur", a déclaré M. Hotez. "Si nous avions eu un système plus anticipatif, ce vaccin aurait subi tous les tests de sécurité nécessaires et aurait pu être prêt à être testé sur l'homme dès le début".

Pourtant, le travail de Hotez et de son équipe n'a peut-être pas été gaspillé. Les scientifiques ont montré que le virus de Wuhan est génétiquement très similaire au SRAS. Cette proximité devrait, espérons-le, rendre tout vaccin destiné au SRAS relativement facile à modifier pour Wuhan. M. Hotez a déclaré qu'il était en pourparlers avec le NIH et d'autres agences fédérales pour relancer les recherches de son équipe, et il pense qu'ils pourraient commencer à travailler immédiatement s'ils obtiennent le feu vert, avec des résultats pratiques, comme le fait de savoir dans quelle mesure leur vaccin est sûr à utiliser chez les gens, pas trop loin derrière.

"Potentiellement, si nous avançons maintenant et que les étoiles s'alignent, nous parlons de semaines et de mois avant que la recherche clinique puisse avancer au point où nous recueillons des informations sur la sécurité des patients", a-t-il déclaré.